Veerle Tytgat


…’As long as colour has been used for decoration, natural dyestuffs have been part of the process. For millennia and across civilizations, plants (wild and ciltivated), minerals and animal life (such as insects) have been dried, crushed, infused and fermented in all sorts of ways to create pigments and dyes. Only 150 years ago, all dyes were natural: indigo (one of the better known dyestuffs) for blue; madder root for pinks, browns and reds; cochineal for carmine…. But in the 19th century, the Industrial revolution shifted the focus to synthetic colorants because they’re easier to produce (quality, consistency, effeciency, quantity,…). Natural colour retreated into the hands of specialized artisans and cottage industries.

But, the recent revival of natural colour comes as no coincidence, linked as it is to the international call for environmental and ethical responsibility across all sectors. The urgency fot cultural preservation in a globalized world and the longing for authenticity in design have aided the cause. Ancient traditions can provide inspiration for the future, and modern technology can be used to update preindustrial techniques and materials with a strong connection to nature and craftmanship’…

(‘Colour Hunting’, Frame Publishers, p166-167)

How can I, as a designer help the natural colour to play a leading role in a design?

Controlling the production of natural colour is more complex than synthetic colorants. Different processes create different colours, which can be sensitive to changes in temperature, acidity,… Natural colours are different, more vibrant.

Maybe I can use the complex properties of natural dyes as a positive qualtity. Mostly people want a colour to remain the same, but in a natural dyeing process, that’s difficult to reach. No two colours are ever precisely the same. A naturally dyes textile needs extra attention to prevent fading (into sunlight, or washing). This potential discoloration of naturally colours can be seen as a possibility to create new textiles. I could create a textile in which the colour is able to change easily. Naturally sunlight can ‘age’ the textile and let the colours fade away. The idea that the sun gives the textile a new identity. It shows the evolution of a colour. Maybe it is possible to let the sun ‘paint’ an new pattern or design into an naturally dyed fabric?

With all these questions a visited the Amsterdam-based studio ‘Tinctoria’ of colourist Leentje van Hengel. After a day of reflecting, discussing, and eating cake, I went home with a lot of information and a bag full of natural colorants…


After running into several shops to have the right material, today I finally started with my first dying tests. I felt a little bit like a laboratory technician…


I dyed with iron sulphate, tannin and a mixture of iron sulphate and campeche. Now they’re ready to lie in the sun


Wat is de invloed van zonlicht op textiel? Hoe kan ik de zon als natuurlijke lichtbron gebruiken om textiel vorm te geven?

Stoffen verkleuren, vervagen doorheen de tijd. Soms duurt dit proces jaren, soms amper enkele dagen, afhankelijk van de gebruikte soort verfstof, de soort stof, hoe en hoeveel het textiel wordt gewassen, belichting,… Het verkleuren is deel van een natuurlijk proces, het is een eigenschap van kleur/verfstof.

Ik bekijk materiaal vanuit zijn volledige levenscyclus. Hoe ontstaat materie, hoe vergaat het, hoe wordt het verder verwerkt en hoe krijgt het eventueel een ander leven? Producten/ Materialen hebben een beperkte tijdsduur, worden weggesmeten en vervangen wanneer het (teveel) tekenen van gebruik vertoont.

Mijn zoektocht is een zoektocht naar producten/materialen die langer gekoesterd kunnen worden en duurzaam zijn, zowel in materiaal, vorm en patroon. Vanuit dit idee kan verkleurd of vergeeld textiel misschien ook een langer leven krijgen als ik met dit slijtageproces reeds van in het begin rekening houd. Het verkleuren brengt een andere tekening of patroon tevoorschijn. Het textiel leeft doorheen de tijd het maakt een evolutie mee. Die evolutie is geen degradatie, maar een transformatie.

Hierbij heb ik het idee om het verkleuren reeds van in het begint te controleren door stof op een welbepaalde manier, in een welbepaalde vorm te laten verkleuren. Hierdoor zal een ‘natuurlijk’ patroon ontstaan in de stof, na het ontvouwen.

Subtiele veranderingen zullen zichtbaar worden naarmate de tijd verstrijkt. De gebruiker maakt de geschiedenis van de materie mee, gaat met het textiel leven. De tijd die nodig is om het patroon zichtbaar te laten worden, is een deel van zijn eigen tijd.

De tijd die verstrijkt om het patroon te vormen, bepaalt de gebruiker zelf: hoe lang laat ik de stof verkleuren? Waar hang/leg ik het textiel? Welke kleur wil ik graag hebben?

Ik wil controle houden over het verfproces en begrijpen hoe een kleur tot stand komt en hoe het weer verdwijnt. Ik wil werken met grondstoffen waarvan ik zoveel mogelijk weet wat de herkomst is. Samen met de manier waarop stof wordt gevouwen of in de zon wordt gelegd zijn dit de aspecten waarover ik controle kan houden. Daarna laat ik de controle over aan de natuurlijke invloeden van het zonlicht. De toevalligheid in het bleken wordt voor een deel gecontroleerd.

Met mijn onderzoek vertrek ik vanuit de materie. Hoe reageren verschillende stoffen oiv zonlicht? Hoe verhouden de kleuren zich? Elk kleur, elke stof vraagt een eigen verwerken en aanpak.

Start dyeing

Before I can start testing what’s the influence of light on coloured fabric, I need to dye. I’m using natural colourings like cochenille, campêche, cutch, coffee, cade and red wine…. I’m testing on linen, wool, silk and coton and it’s nice to see that every fabric colours in a different way.


Thanks to my ‘Ultra Vitalux Osram 300Watt lamps’ I always got the sun in my house.  This way I can simulate natural sunshine, even when it’s raining cats and dogs outside….

I always keep one part of the fabric hidden so I can see the differents

New environment

Meanwhile, I have a lot of discolored fabrics. Some fabrics turn brown, yellow or just fade away totally. Every time it’s exciting to see how the colour is changing (or not).

After exploring a whole bunch of dyes from my kitchen, I began to discover the surroundings of my studio.

I just moved my workplace in an old beguinery. There I saw that the “weeds” that are growing around my place, are either eatable or can be be used for dyeing. So I decided that it could be interesting to use only natural elements that are in my immediate surroundings. The Sun (and rain) are present, my dyes (the plants) also. In that way I can give a view of the place I am at that moment in time and space. What is possible with nature in this time of the year, with the weather we have for the moment?

Because of the bad weather, I almost forgot that summer has already started. Luckily, all plants started to grow and bloom in a short time. Here are some plants that are growing now which I can use for dyeing. Most of them are weeds and they grow abundantly. So I can pick a lot without harming nature at all.

Dyeing, folding and bleaching

First I started dyeing with de stinging nettle. I also tried the chelidonium, cisely and horsetail

Also the time has come to search for patterns that I can make in the dyed fabrics. By folding, ironing, sewing,..

I make the fabrics ready for some ‘ sunbathing ‘.


stinging nettle

juni 2012

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s